Les scrimshaws : tradition artisanale des chasseurs de baleines

Revue N°67

"Banknote portraitist" (portraitiste de billet de banque), ainsi a été surnommé l'auteur de ces scrim­ shaws, célèbre pour ses nombreuses dents de cachalot et autres buscs (baleines de corset) gravés de scènes domestiques et de portraits de héros. Sur les deux dents du centre sont ainsi représentés le marquis de La Fayette et George Washington. Quant à celle du bas, elle figure un combat naval op­ posant les Américains aux Anglo-Canadiens, en 1812, une scène copiée dans un magazine. (Coll. K en­ dall whaling museum).
Par Stuart M. Frank - De tout temps les marins ont occupé leurs loisirs en s'adonnant à différentes activités artisanales spécifiques de leur métier. Parmi celles-ci, le scrimshaw qui est en quelque sorte l'art d'utiliser les restes des mammifères marins - fanons de baleine, défenses de morse, os de cétacés, dents de cachalot ...- appartient en propre à l'univers de la chasse baleinière. On a beaucoup écrit, et de manière très approximative, sur cet art populaire fascinant qui a donné naissance à d'innombrables imitations et faux plus ou moins avoués. Rédigé par la meilleure autorité mondiale en la matière, Stuart M. Frank, le directeur du Kendall whaling museum de Sharon (Massachusetts), cet article fait pour la première fois le point sur ce que nous connaissons vraiment aujourd'hui du scrimshaw. Au-delà de l'évocation de ces objets, il retrace l'histoire d'un mode d'expression maritime, surtout répandu au XIXe siècle, alors que la technique yankee de chasse au cachalot essaimait à travers le monde entier.

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