Les bateaux-feux des bancs de Flandre

Revue N°41

Une scène de la vie maritime au siècle dernier : poussé par un fort vent aux approches de Hambourg, un trois-mât s demande les services du pilote qui se trouve à bord du canot à avi rons, tandis que l'équipage du bateau-feu surveille la manœuv re. VE!be II présente toutes les caractéristiques qu'avaient ces bâtiments à la fin du XIX• siècle : robuste coque en bois peinte en rouge, lanterne amovible manœuvrable par de forts palans en chaîne, sphère ajourée de signalisation diurne fixée en tête du mât central. Si la ligne de mouillage à poste vient à se rompre, ùne très grosse ancre de secours saisie à l'avant peut alors être mouillée. En cas de force majeure, des voiles peuvent aussi être hissées sur les deux autres mâts pour faire route. (Huile sur toile d'après Hans Bohrdt, 1890).
Par Jean-Luc Porhel - Dans l 'Antiquité les hommes ont érigé des tours, des tourelles ou des phares pour baliser la route des navires. Mais on ne bâtit pas sur du sable et, faute d'assise suffisamment solide et accessible, certains hauts- fonds sont rétifs à toute construction. Ces dangers qui ne se laissent pas toujours deviner par beau temps, peuvent être redoutables lorsque la mer y lève, agitée par des vents violents. S'il s'agit d'un endroit peu fréquenté, on se con tentera d'y placer une simple bouée. Dans le cas contraire , -à l'ouvert des grands ports ou sur les principales routes de navigation - il faudra un puissant ''feu flottant'' allumé sur un ponton ou un navire mouillé en permanence à proximité du site à parer. Pour mieux faire connaître cette espèce particulière de navires en voie de disparition, Jean-Luc Porhel, archiviste de la ville de Dunkerque, nous raconte l'histoire des bateaux-feux français qui, depuis plus d'un siècle, guident les marins aux portes de la mer du Nord.

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